Advocaten zeggen dat verlaten mijnen plusteken slecht toezicht den overstromingen te Kentucky hebben verergerd

Als een oosterse Inwoners van Kentucky blijven zoeken naar vermiste dierbarenwas je huizen en maak je klaar voor meer regen, ze beginnen te vragen wie hier debet aan kan zijn dodelijke overstroming vorige week en of het een natuurramp was of veroorzaakt door kolenmijnen die het landschap drastisch veranderden en littekens achterlieten.

Samengeperste modder, geërodeerde bergtoppen en ontbossing in het oosten van Kentucky blijven vaak onopgemerkt door de kolenbedrijven die daar mijnen, ondanks de wettelijke vereisten dat ze proberen het land in zijn natuurlijke staat terug te brengen zodra de mijnbouw is voltooid. In de afgelopen decennia heeft deze verwaarlozing van verantwoordelijkheid soms zware regenval in overstromingen veranderd en de lokale bevolking, die ooit afhankelijk was van mijnbouw voor banen en welvaart, gedwongen hun voormalige werkgevers aan te klagen in de rechtszalen van de Appalachen.

Advocaten die deze zaken in het verleden hebben behandeld, hebben gezegd dat het te vroeg is om een ​​zaak in te dienen voor de laatste overstroming, aangezien er onderzoek moet worden gedaan en er contact moet worden opgenomen met klagers, maar het belang om iemand verantwoordelijk te houden voor verloren huizen en minstens 37 doden groeit.

“Het is misschien te vroeg om te zeggen, maar ik heb al een paar telefoontjes gekregen”, zegt Ned Pillersdorf, een advocaat uit Kentucky in Prestonburg, die in het verleden met succes kolenbedrijven heeft aangeklaagd wegens overstromingsschade. “Niemand ontkent de hoeveelheid regen die we hebben gehad – het was echt een 1000-jarig evenement – maar hebben carrières geholpen? Absoluut”.

Kentucky, vooral de oostelijke bergen, is bezaaid met verlaten kolenmijnen. Velen van hen zijn het resultaat van open mijnbouw of mijnbouwde nieuwste methode, waarbij mijnbouwbedrijven explosieven gebruiken om de top van een berg op te blazen om bij de kolen binnen te komen.

Pillersdorf, wiens huis onder water stond, merkte op dat de meest getroffen gebieden in zijn provincie die zijn die het dichtst bij de steengroeven liggen.

“Het is duidelijk dat dit gewoon een duidelijke mislukking is in termen van onverantwoordelijkheid van bedrijven”, zegt Alex Gibson, chief executive van Appalshop, een cultureel en educatief centrum in Whitesburg, dat meer dan 1,8 meter onder water is gevallen. “En over hoe we de uitkomst kunnen voorspellen en alle tekenen onderweg kunnen negeren totdat de tragedie toeslaat, en dan doen alsof, ‘Ja, maar dat hadden we niet voorzien. Het was het werk van God.”

De Kentucky Coal Association, die de mijnbouwactiviteiten van de staat vertegenwoordigt, reageerde niet onmiddellijk op een verzoek om commentaar.

Het verlies van natuurlijke bergkammen, vegetatie en bomen, en scheuren in bergen die meestal eigendom zijn van bedrijven, leiden vaak regenwater naar de dunne valleien of laaggelegen valleien waar de meeste Oost-Kentuckiërs hun huizen maken.

Zonder deze natuurlijke bescherming zijn de regionale overstromingen toegenomen omdat klimaatverandering leidt tot meer regenval. van de Gulf Coast tot de Appalachen.

‘Ze zeggen dat het een natuurramp is, maar het spijt me echt. Dit is een ramp die wordt veroorzaakt door een reeks mijnbouwactiviteiten die de afgelopen 40 jaar hebben plaatsgevonden”, zegt Jack Spadero, voormalig directeur van de National Academy of Occupational Health and Safety at Mine, die als getuige-deskundige heeft gediend bij tal van koolmijnen. rechtszaken in de afgelopen jaren: “Het heeft het landschap van Oost-Kentucky drastisch veranderd.”

“Hoe tanden trekken”

De Surface Mining Control and Reclamation Act van 1977, of SMCRA, was een federale regeling die moest voorkomen dat kolenbedrijven verlaten mijnen zouden verlaten. De wet verplichtte mijneigenaren om land terug te winnen en het zoveel mogelijk in zijn natuurlijke vorm te herstellen. In de loop van de volgende 45 jaar vermeden veel bedrijven dit werk, en veel staten in de regio, zoals Kentucky, sloten er een oogje voor.

Volgens de database van het ministerie van Binnenlandse Zaken zijn er momenteel meer dan 2.800 vermeldingen in het National Register of Known Abandoned Minelands in Kentucky, en de meeste bevinden zich in het oostelijke heuvelland van de staat. De experts zeiden ook dat het aantal in de inventaris waarschijnlijk een conservatief cijfer is en dat de recente faillissementen van de kolenbedrijven het moeilijk hebben gemaakt om te vervolgen.

De SMCRA verplichtte elke staat om de financiële verantwoordelijkheid en terugwinningsverplichtingen van kolenmijnexploitanten in zijn staat af te dwingen. Terwijl sommige staten van mijnbouwbedrijven hebben geëist dat ze vooraf de terugwinningskosten betalen, hebben andere, zoals Kentucky, hen toegestaan ​​een obligatie te plaatsen om mogelijke kosten te dekken. In het verleden mochten kleine bedrijven in Kentucky gepoolde fondsen creëren, terwijl grotere hun eigen obligaties konden creëren, maar in de meeste gevallen gebeurde dit via een derde partij.

“Er zijn verzekeringsmaatschappijen die deze obligaties aanhouden, die volledig ontoereikend zijn voor het eigenlijke herstelwerk, maar velen vechten zelfs om deze obligaties over te dragen, dus het is alsof je tanden trekt”, zei Joe Childers, die de rechtszaken over kwetsbaar Kentucky leidde. al meer dan 40 jaar tegen grote energiebedrijven. “In de tussentijd wordt er niets gedaan. De hellingen zijn getekend, niet teruggewonnen, en je krijgt regen zoals vorige week en vreselijke overstromingen. En dit wordt nog verergerd door het gebrek aan goede regelgeving.”

Afbeelding: Luchtfoto van Oost-Kentucky op 30 juli 2022.
Luchtfoto van Oost-Kentucky, 30 juli.Kentucky National Guard / via AFP – Getty Images

Sinds 2013 verplicht Kentucky bedrijven om te betalen in een enkele pool van obligaties door middel van wat in wezen dient als een belasting op een bepaald stuk land of tonnage steenkool. Maar het verschil tussen de resterende verplichtingen en het door de staat in 2013 gecreëerde trustfonds is aanzienlijk gegroeid.

John Moura, een woordvoerder van het Kentucky Energy and Environment Cabinet, zei in een e-mail dat het staatsagentschap “nu kabinetshulp organiseert” in de getroffen gebieden en weigerde verder commentaar te geven.

Volgens de regionale denktank van het Ohio River Valley Institute wonen ongeveer 408.000 Kentuckiërs binnen een straal van anderhalve kilometer van verlaten mijnen. evaluatie vorig jaar en de verwijdering ervan zou bijna $ 1,2 miljard kosten. Vanaf 2020 was er volgens de staat ongeveer $ 52 miljoen in het fonds van Kentucky. rapport.

Volgens het uitvoerend budget voor 2022 heeft Kentucky iets meer dan $ 1,5 miljoen uitgegeven uit zijn terugwinningsfonds. De staat zal naar verwachting dit jaar nog eens $ 75 miljoen ontvangen als onderdeel van de Infrastructure Act van president Joe Biden, die $ 11,3 miljard zal verstrekken om verlaten mijnen de komende 15 jaar terug te winnen. De staat ontving vorig jaar $ 9 miljoen van de federale overheid.

Het nieuwe bedrag is enorm, maar “het is slechts een druppel op de gloeiende plaat” om aan de behoeften van de Appalachen te voldoen, zei Sarah Surber, een professor in de volksgezondheid aan de Wayne State University, die milieurechtvaardigheid in de regio heeft gestudeerd en daar als advocaat heeft gewerkt. nu al meer dan tien jaar.

Hoe prioriteer je? [the funding]zij vroeg. “Je hebt er zoveel verlaten of in het ongewisse, en verwacht meer faillissementen van kolenmijnen, dus hoe beslis je welke mijnen je terugvordert en wat betekent dat voor gemeenschappen en hun bescherming in termen van vervuiling en overstromingen?”

Problemen met de rechtszaak

Kevin Thompson, een advocaat wiens werk nationale aandacht kreeg door de machtige CEO van de kolenindustrie uit te dagen. Don Blankenshipzei dat de beelden die hij vorige week uit Kentucky zag hem deden denken aan de King Coal-zaak uit 2009 waaraan hij in West Virginia werkte en foto’s die hij dagen na de overstroming daar nam.

In dit geval hadden 20 gezinnen met een laag inkomen te maken met vier machtige bedrijven waarvan Thompson beweerde dat ze verantwoordelijk waren voor twee overstromingen die de huizen van mensen wegspoelden.

Leave a Comment